贝币:中国最早的货币

朱慧敏   2018-08-09 10:02:44

夏商时期,随着生产力的不断发展,价值形态的渐次演变,出现了第三次社会大分工,在漫长的交换过程中,于诸多的交换物中间逐步筛选出与交换相适应的货币形态,这就是中国出现最早的货币——贝币。

海贝因多彩光洁、便于携带、坚固耐用,在人类进入渔猎、采集、农耕劳作的原始社会阶段,仅作为饰品流传于世。从贝到货币经历了一个氏族首领赐予到礼品交换的过程。用数颗贝穿在一起称为“贯”,氏族首领将这件“圣物”戴在脖子上,当氏族成员有功绩的时候便可以摘下一颗赏赐给他们,得到贝的人便将此视为荣耀,他们可以用贝当作礼物,也可以换取食物、兽皮等物件。随着人们之间的交换越来越多,贝就有了货币的功能,这就是钱的起源。

作为货币,贝的计量单位是朋,至于朋的数量,有人说是五个,有人说是十个。但就朋字的金文形体来看,双数似乎更具合理性。贝的种类有100多种,其中作为最古老钱币的是产于南海和东海的齿贝。作为货币的海贝,从品种上看,大型海贝有虎斑宝贝、阿文绶贝、黍斑眼球贝、蛇首眼球贝等;小型海贝有货贝、拟枣贝等,为货贝最常见。从贝的形状上看,白色居多,空心、口细长、多对齿、背隆起或人工磨背式,两端常有磨孔,便于穿系携带。目前存世的普通天然贝币大多呈乳白色,表面无光泽,由于天然贝币出土很多,基本上没人作伪,而用其他材料所制的贝币就有不少赝品了,集币爱好者在收藏时应小心谨慎。

随着人类经济的发展,贝作为货币,其数量已不能满足人们的需要,天然贝币渐渐出现了供不应求的局面,故在当时又出现了许多仿制贝币,有石贝、骨贝、蚌贝、绿松贝等,这类贝币形体都较小,其长度约1.2~2.4厘米。这些陶贝、石贝、骨贝、玉贝、铜贝等人造货币出现于商周时期,它们完成了自然货币向人工货币的演变。

中国的金属货币产生于商代晚期,最早的金属币是青铜铸造的铜币,它没有文字,背面凸起,铸有一道贝齿,称为“无文铜贝”。中国金属铸币比西方早400多年。在殷商文化遗址中出土的甲骨文、青铜器铭文中,都记载有无文铜贝,特别是出土了大量铜仿贝、包金贝,证明我国在殷商时期已进入金属铸币阶段。

仿贝货币在当时的市场价值并不低于海贝,甚至高于海贝,其中珠玉贝称上币,价值昂贵。如今在贝币收藏界也仍然如此。在贝币中,玉贝的收藏价值最高,天然贝币价值最低。从天然贝币,到人造的骨贝、陶贝、石贝、玉贝、铜铸贝币,贝币的演变史,也是人类有意识地选择美和创造美的历史,体现了人类审美心理符合逻辑的进步轨迹。

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